Πρώτη αγάπη: Οι αγαπημένοι του γυμνασίου και η κόρη που παράτησαν πριν από δεκαετίες βρίσκουν τις ζωές τους αλληλένδετες για άλλη μια φορά.

Στις όχθες ενός κολπίσκου κοντά στα σύνορα με το Λαο, ο Κέβιν Κάρολ γέμισε με λάσπη τις ανοιχτές πληγές που κόπηκαν στο σώμα του, ξάπλωσε και άρχισε να διαφωνεί με τον Θεό.

Υποτίθεται ότι είσαι δίκαιος Θεός, μίλησε. Αυτός - ο πρόωρος και σχεδόν βέβαιος θάνατος στην ηλικία των 18 ετών - δεν ήταν δίκαιο.

Ήταν 1969. Ήταν 10 μήνες στο Βιετνάμ. Την έβδομη μέρα του στη χώρα, είδε μια γυναίκα να ρίχνει χειροβομβίδες στους δύο καλύτερους φίλους του. Κάθε μέρα από τότε, είχε μάθει να μισεί λίγο περισσότερο. Ακόμη και η παραμικρή αναγνώριση της ανθρωπότητας —της δικής του ή οποιουδήποτε άλλου— θα μπορούσε να παρέμβει στη δουλειά του. Η δουλειά του Kevin ήταν να πάρει πληροφορίες, να ανακαλύψει πού βρίσκονταν οι Βιετκόνγκ και να τους σκοτώσει. Και ο νεαρός πεζοναύτης από την Ουάσιγκτον ήταν πολύ καλός στη δουλειά του.



Υπήρχαν όμως στιγμές ησυχίας, συχνά τη νύχτα, όταν υποχωρούσε στη μία γωνιά της καρδιάς του όπου ένιωθε ακόμα αγάπη. Εκεί λαχταρούσε για την αγαπημένη του στο γυμνάσιο, Debi Waeber, και το μωρό τους, το οποίο είχε αποκτήσει - και είχε δώσει για υιοθεσία - ενώ εκείνος βρισκόταν στο boot camp.

Τώρα δεν θα τους ξαναδεί. Είχε ηγηθεί μιας αποστολής για τη διάσωση ενός πιλότου που καταρρίφθηκε και συνάντησε 150 μαχητές του Βορείου Βιετνάμ, οι οποίοι πυροβόλησαν την επταμελή ομάδα του. Πέντε από αυτούς ήταν νεκροί και ο Κέβιν ήταν γεμάτος με σκάγια, αίμα ανάβλυζε από βαθιές βλάβες στον αριστερό αστράγαλο και στο δεξί του γόνατο.

Υποτίθεται ότι είσαι μεγάλος Θεός, έβραξε, καθώς ο ήλιος βυθιζόταν πίσω από την πυκνή ζούγκλα. Θα τελείωνε ένας δίκαιος Θεός τη ζωή ενός ανθρώπου που είχε τόσες ημιτελείς δουλειές στη Γη;

Το μόνο που ήθελε ο Κέβιν ήταν μια ευκαιρία — να είναι με τη μοναδική γυναίκα που είχε αγαπήσει ποτέ και το παιδί που δεν είχε γνωρίσει ποτέ.

***

Η Debi ήταν όγδοη δημοτικού όταν είδε για πρώτη φορά τον Kevin το 1966. Αυτή και οι γονείς της ήταν σε έναν αγώνα ποδοσφαίρου στο Washington's Γυμνάσιο Αρχιεπισκόπου Κάρολ , το καθολικό σχολείο αρρένων που φοιτούσε ο αδελφός της. Εκεί στο μπροστινό μέρος των εξέδρων ήταν ο Kevin, ένας θεατής της 10ης τάξης που συγκέντρωνε το πλήθος σε επευφημίες. Ήταν στρογγυλό πρόσωπο και γαλανομάτη — το πιο χαριτωμένο αγόρι που είχε δει ποτέ.

Τον εντόπισε ξανά όταν δοκίμασε για ένα θεατρικό έργο στο σχολείο του την επόμενη χρονιά. Αυτή τη φορά την παρατήρησε κι αυτός. Θα πάω αυτό το κορίτσι στο σπίτι, είπε στον φίλο του.

Το έκανε, αλλά πριν από αυτό την πήρε με το σεντάν του MG 1100 του 1964 και οδήγησε σε ένα χάμπουργκερ, όπου μοιράστηκαν ένα πρώτο φιλί. Οι δυο τους ήταν ένα άμεσο στοιχείο, οδηγούσαν πέρα ​​δώθε για να παίξουν πρόβες, πιασμένοι χέρι χέρι σε χορούς και αγώνες ποδοσφαίρου. Η Debi ήταν όλο γλυκύτητα και ζεστασιά, από μια δεμένη οικογένεια που λάτρευε τον Kevin.

Το τέταρτο από τα πέντε αδέρφια, ο Κέβιν ήταν ένας πρώτης τάξεως έξυπνος άλεκος που είχε αναπτύξει μια πανοπλία από βομβαρδισμό. Ο πατέρας του είχε πεθάνει όταν ήταν 7 ετών. η μητέρα του έγινε μερικές φορές βίαια αλκοολική. Μέχρι το νεότερο έτος του, ζούσε κυρίως στο πίσω μέρος ενός βενζινάδικου της Ουάσιγκτον.

Η Debi ήταν το καταφύγιό του - οι δυο τους δεν πολέμησαν ποτέ. Ήταν πολύ ερωτευμένοι και αφοσιωμένοι ο ένας στον άλλον. Η μικρότερη αδερφή του Kevin, Ellen Pino, θυμάται μια μέρα που το αυτοκίνητό του δεν ξεκινούσε. Δεν ανησυχούσε να πάει στο σχολείο. Ανησυχούσε μήπως δεν έβλεπε το «Ντέμπι του». Ήταν τόσο αναστατωμένος και τα μάτια του γέμισαν δάκρυα, θυμάται η ίδια.

Μέχρι την τελική παράσταση του έργου, How to Succeed in Business Without Really Trying, οι συνάδελφοι ερμηνευτές υπέγραψαν τα βιβλία τους ευχόμενοι στο ζευγάρι μια ευτυχισμένη ζωή μαζί.

Απαιτήσεις πιστωτικού αποτελέσματος fha 2021

Και ήταν — ακόμα και όταν η Debi τηλεφώνησε στον Kevin την άνοιξη του 1968 για να του πει ότι νόμιζε ότι μπορεί να ήταν έγκυος. Μην αγχώνεσαι, της είπε. Υπάρχουν πολλά να σκεφτείς αλλά τίποτα να ανησυχείς. Οι δυο τους ήθελαν να παντρευτούν πριν προλάβει κανείς να φέρει αντίρρηση. Υπήρχε μια κομητεία στο Μέριλαντ όπου ένας 15χρονος όπως η Ντέμπι μπορούσε νόμιμα να παντρευτεί χωρίς τη γονική συναίνεση.

Ωστόσο, πριν προλάβουν να ξεφύγουν, η μητέρα της Debi παρατήρησε την κοιλιά της κόρης της που μεγάλωνε. Οι γονείς την έστειλαν στο Αγία Άννα , ένα σπίτι για ανύπαντρες μητέρες στο Hyattsville. Οι φίλοι της είπαν ότι είχε πάει στην Αριζόνα για να βοηθήσει μια άρρωστη θεία. Στη μία πτέρυγα ήταν κορίτσια όπως η Debi, που ανταλλάσσονταν φορέματα και βοηθούσαν η μία την άλλη στις σχολικές εργασίες. Η άλλη πτέρυγα γέμισε μωρά που περίμεναν την υιοθεσία.

Οι γονείς της ήταν αναστατωμένοι αλλά, τελικά, συγχωρούσαν. Κάθε Σάββατο, με την ευλογία των γονιών της, ο Kevin έπαιρνε την Debi στο St. Ann's και μαζί ξεκινούσαν για περιπέτειες μακριά από την Ουάσιγκτον όπου δεν θα συναντούσαν συμμαθητές. Καθώς οι δυο τους εξερευνούσαν την Annapolis και τη Harpers Ferry, ονειρευόντουσαν δυνατά για το μέλλον τους μαζί, πώς θα ήταν η ζωή όταν παντρεύονταν και είχαν ένα σπίτι με το μωρό.

Ο Κέβιν αποφάσισε ότι ο καλύτερος τρόπος για να εξασφαλίσει τη νέα του οικογένεια ήταν να πάει στο στρατό. Η Debi και το παιδί θα μπορούσαν να έχουν υγειονομική περίθαλψη και στέγαση σε μια βάση. Ήταν μόλις 17, οπότε η μητέρα του υπέγραψε μια παραίτηση που επέτρεπε στον Κέβιν να καταταγεί στους Πεζοναύτες ένα χρόνο νωρίτερα.

Ποτέ δεν είχαν πραγματικό αντίο. Ο Κέβιν φοβόταν ότι θα ήταν πολύ ενοχλητικό για τον Ντέμπι και βασανιστικό γι' αυτόν. Τον Οκτώβριο του 1968, υποσχέθηκε να γράψει και επιβιβάστηκε σε ένα τρένο.

Το boot camp ήταν έντονο. Οι εκπαιδευτές του στο τρυπάνι είχαν σκοπό να εξασκήσουν το χαμόγελο του τζόκερ από το πρόσωπό του. Μέχρι να φύγει ο Κέβιν Νήσος Πάρις , S.C., μπορούσε να κάνει 150 push-ups στις αρθρώσεις του και μετά βίας να ιδρώσει. Αλλά υπήρχε λίγος χρόνος για προσωπικές δουλειές. Ο Κέβιν δεν έγραψε στο σπίτι όσο είχε σχεδιάσει.

Εν τω μεταξύ, η Debi βρισκόταν υπό τη φροντίδα του γιατρού της μητέρας της, η οποία είπε στους γονείς της ότι γνώριζε μια τοπική οικογένεια με τέσσερις γιους που ήταν απελπισμένοι για μια κόρη. Αν ο Debi είχε κοριτσάκι, θα μπορούσε να κανονίσει μια υιοθεσία.

Η Ντέμπι είχε ακούσει λίγα από τον Κέβιν και ως δευτεροετής μαθήτρια στο γυμνάσιο, ήξερε ότι δεν μπορούσε να φροντίσει μόνη της ένα παιδί. Το να εγκαταλείψει το μωρό θα ήταν το καλύτερο πράγμα, τη διαβεβαίωσαν οι γονείς της. Στις 10 Δεκεμβρίου, γέννησε ένα κορίτσι με στρογγυλό, κολοκυθάκι πρόσωπο που έμοιαζε ακριβώς με αυτό του Kevin.

Αργότερα εκείνη την εβδομάδα, η Debi σύρθηκε σε ένα αναπηρικό καροτσάκι για να φύγει από το νοσοκομείο. Η πιο ζωντανή ανάμνησή της είναι η στιγμή που η νοσοκόμα της παρέδωσε το μωρό που έκλαιγε. Μόλις την έβαλαν στην αγκαλιά της Debi, το κοριτσάκι σώπασε.

Η Debi και οι γονείς της οδήγησαν σε ένα κοντινό πάρκινγκ, το καθορισμένο σημείο συνάντησης. Μικρά κεφάλια την κοίταξαν από τα παράθυρα του στέισον βάγκον καθώς μια γυναίκα έβγαινε έξω. Στη Debi φαινόταν σαν διπλή της Τζάκι Ωνάση.

Η μητέρα της Debi σήκωσε το μωρό από την αγκαλιά της και το μετέφερε στην παρτίδα στη νέα της οικογένεια.

Θα έχει ένα καλό σπίτι, είπε η μαμά της Debi καθώς γλίστρησε πίσω στο αυτοκίνητο.

Ο Κέβιν ήταν στην κουκέτα του όταν έλαβε το γράμμα της Ντέμπι. Ήθελε να κλάψει, αλλά ήξερε ότι αυτό δεν ήταν αποδεκτό για έναν στρατιωτικό. Η λύπη έδωσε τη θέση της στην οργή, αλλά πριν τραβήξει μια γροθιά για να χτυπήσει τον τοίχο, άρχισε να αναρωτιέται: Τι είχε αντέξει η Ντέμπι μόνη της, χωρίς την υποστήριξή του;

Μέσα σε έξι εβδομάδες ο Κέβιν ήταν σε ένα αεροπλάνο για το Βιετνάμ. Χωρίς τον Ντέμπι ή το μωρό, η ζωή του έμεινε με έναν μοναδικό σκοπό. Pvt. Ο Κάρολ ήταν πεζοναύτης στον πόλεμο.

* * *

Η Debi δεν μπορεί να θυμηθεί καλά, αλλά είναι πιθανό ότι ο Kevin της έγραψε μια φορά. Ίσως μάλιστα τηλεφώνησε, αλλά μετά από αυτό η επικοινωνία τους σταμάτησε.

Για να την προστατέψουν από τα έφηβα κουτσομπολιά, οι γονείς της Debi μετακόμισαν σε άλλη πόλη και την έγραψαν στο Λύκειο Laurel . Η ευθυμία της με τους νέους φίλους συγκάλυπτε μια στεναχώρια που μόνο οι γονείς της είδαν πραγματικά. Κάθε χρόνο, στα γενέθλια του μωρού, η Debi έμενε σπίτι από το σχολείο για να θρηνήσει την απώλεια με τη μητέρα της. Όλες τις άλλες μέρες, έπρεπε να προσπαθήσει να είναι ένα κανονικό παιδί.

Στις αρχές της δεκαετίας του 1970, βγήκε στον κόσμο. Ένας πρόωρος γάμος μετά το γυμνάσιο κράτησε έξι μήνες. Στα 22 της παντρεύτηκε ξανά και σύντομα απέκτησε δύο κόρες, την Κέλλυ και την Κάρα. Ήταν ευγνώμων που επιτέλους είχε το είδος της οικογένειας που είχε ξεφύγει από εκείνη και τον Κέβιν.

Για λίγο, η ζωή ήταν καλή. Η Debi φαινόταν γεννημένη για να φροντίζει τους άλλους και αφοσιώθηκε εξαντλητικά στα κορίτσια. Αλλά μετά από επτά χρόνια γάμου, όταν οι κόρες τους δεν ήταν 2 και 4 ετών, ο σύζυγός της της είπε ότι ήθελε να βγούμε.

Επέστρεψε με τους γονείς της για μερικά χρόνια, μέχρι που ξαναβρέθηκε με έναν παλιό συμμαθητή της στο γυμνάσιο και παντρεύτηκε ξανά. Μια άλλη κόρη, η Kendall, γεννήθηκε, αλλά και αυτός ο γάμος διαλύθηκε.

Η Debi σχεδόν ποτέ δεν μίλησε για το παιδί που είχε εγκαταλείψει. Αυτό ήταν κάτι που πίστευε ότι συνέβαινε μόνο σε κορίτσια που δεν ήταν πολύ ωραία. Και στα βάθη του μυαλού της, άρχισε να πιστεύει κρυφά ότι ίσως επειδή είχε παρατήσει το μωρό, το σύμπαν δεν θα την άφηνε να βρει το είδος της διαρκούς αγάπης που πάντα ήθελε. Η θλίψη, λέει, σε τραβάει.

Έτσι εστίασε στην τριάδα των κοριτσιών της . Δούλευε συχνά δύο δουλειές, συνήθως επτά ημέρες την εβδομάδα, για να τις παρέχει. Τελικά νοίκιασε το σπίτι της στο Sykesville, Md., και μετακόμισε στο σπίτι της αδερφής της για να μπορέσει να πληρώσει τα δίδακτρα κολεγίου για το μικρό της.

Με τα κορίτσια της μακριά, ξαπλώθηκε στο κρεβάτι το βράδυ, τόσο λυπημένη που ήμουν μόνη, θυμάται. Μερικοί άνθρωποι προορίζονται για τη μοναξιά, αλλά η μεγαλύτερη τροφή της Debi προερχόταν πάντα από το να αγαπά τους άλλους. Έκανε μια λίστα με τις ιδιότητες που ήθελε σε έναν σύντροφο - έναν άντρα που θα τα πήγαινε καλά με τις κόρες της και θα την πήγαινε στην εκκλησία - ακόμα κι όταν άρχισε να πιστεύει ότι θα μπορούσε να ζήσει τις μέρες της μόνη της στο ανακαινισμένο σπίτι στην πισίνα της αδελφής της.

Αν και είχε ξεχυθεί στα κορίτσια ότι ο φίλος της στο γυμνάσιο, ο Κέβιν, ήταν ο καλύτερος άντρας, η Ντέμπι δεν τους είπε ποτέ για την ετεροθαλή αδερφή τους. Αλλά την Ημέρα της Μητέρας το 2007, νομίζοντας ότι ήταν αρκετά μεγάλοι για να καταλάβουν, τους κάθισε στην κουζίνα της.

Η Ντέμπι ξετύλιξε την ιστορία αργά και απάντησε σε ποιες ερωτήσεις μπορούσε. Το μωρό ήταν κορίτσι. Είχε υπογράψει έγγραφα που έλεγαν ότι η νέα οικογένεια σχεδίαζε να την ονομάσει Valerie και ότι το επώνυμό τους ήταν κάτι σαν Slovan. Όχι, δεν ήξερε τι συνέβη στον Κέβιν Κάρολ.

Η Debi ανακουφίστηκε από τη συμπόνια και την περιέργεια των κορών της. Η ντροπή που έτρεφε για σχεδόν 40 χρόνια είχε αρχίσει να διαλύεται. Αλλά το πονεμένο της θαύμα είχε γίνει πιο δυνατό με τον καιρό. Είχε αγαπηθεί το κοριτσάκι; Ήταν υγιής; Είναι ευτυχισμένη τώρα;

Έτσι, μια κρυστάλλινη χειμωνιάτικη νύχτα τον Φεβρουάριο του 2010, η Debi πήρε μια απόφαση: Θα έβρισκε την κόρη της. Ανεξάρτητα από το κόστος, θα μάθαινε τι είχε γίνει με το κοριτσάκι της με το πρόσωπο της κολοκύθας.

***

Ο Κέβιν είχε κάνει την αναζήτησή του δεκαετίες νωρίτερα.

Δίπλα στον κολπίσκο στο Βιετνάμ, μπήκε και βγήκε από τις αισθήσεις του για 40 λεπτά προτού ακούσει έναν στρατό της ομάδας διάσωσης να λέει, Έι, έχουμε ένα από αυτά ζωντανό! Τον φόρτωσαν σε ένα φορείο και κατευθύνθηκαν προς ένα σταθμό βοήθειας.

Μεταφέρθηκε γρήγορα σε νοσοκομείο στο Γκουάμ, όπου οι γιατροί του είπαν ότι σχεδίαζαν να ακρωτηριάσουν το αριστερό του χέρι και το δεξί του πόδι. Ο 18χρονος αντιστάθηκε και παρακάλεσε τηλεφωνικά τον μεγαλύτερο αδερφό του να τον βοηθήσει να πείσει τους γιατρούς να μην το κάνουν. Στο τέλος, τα άκρα του γλίτωσαν, αλλά ο Κέβιν θα περνούσε τα επόμενα τρία χρόνια μέσα και έξω από τα νοσοκομεία, υποβάλλοντας σε δεκάδες χειρουργικές επεμβάσεις για την αποκατάσταση της ζημιάς.

Στα τέλη της άνοιξης του 1970, μεταφέρθηκε στο Εθνικό Ναυτικό Ιατρικό Κέντρο στην Bethesda. Η αισιοδοξία και η ανδρεία που κουβάλησε στο boot camp 18 μήνες νωρίτερα δεν έκαναν το ταξίδι της επιστροφής.

Όταν βγήκε από το νοσοκομείο έξι μήνες αργότερα, προσπάθησε να βρει την Debi και το μωρό. Αλλά η οικογένειά της είχε μετακομίσει και κανείς δεν ήξερε πού είχαν πάει. Η St. Ann's δεν του έδινε καμία πληροφορία και δεν μπορούσε να εντοπίσει κανένα αρχείο της υιοθεσίας.

Ο Κέβιν προσπάθησε να προχωρήσει. Αν και δεν μπορούσε να οδηγήσει ή να σταθεί όρθιος για μεγάλες περιόδους, έπιασε δουλειά ως μηχανικός. Τελικά παντρεύτηκε. Μέσα σε λίγα χρόνια έφυγε η πρώτη του γυναίκα και άρχισε να βγαίνει με μια γυναίκα που είχε μια μικρή κόρη. Όταν έμεινε έγκυος, ο Κέβιν ήταν αποφασισμένος ότι δεν θα έχανε άλλο παιδί. Παντρεύτηκαν και πριν από πολύ καιρό έγιναν γονείς τριών μικρών κοριτσιών.

Εξωτερικά, ο Κέβιν ήταν ένας εργαζόμενος οικογενειάρχης που είχε τη ζωή του μαζί. Εσωτερικά ήταν μια καταστροφή, κατανάλωνε τρία πακέτα τσιγάρα την ημέρα, συν πάρα πολύ μπρίκι και ποτό. Δεν είχε σταματήσει ποτέ να πονά από την απώλεια της Ντέμπι και του μωρού και βασανιζόταν από τους εφιάλτες του πολέμου. Οι ενοχές για τις πράξεις του στο Βιετνάμ τον κυρίευαν σαν τοξίνη. Ίσως μέρος της τιμωρίας του Θεού για μένα είναι να ζω κάθε μέρα όπως είμαι τώρα, σκέφτηκε. Ακόμα βλέπω εφιάλτες, σκέφτομαι ακόμα πράγματα.

Αλλά το 1983, ένας Πεντηκοστιανός ιεροκήρυκας από την εκκλησία της συζύγου του χτύπησε την πόρτα του. Καθώς οι δύο άντρες κάθονταν στην κουζίνα του και μιλούσαν, ο Κέβιν άρχισε να ξετυλίγει ιστορίες από τον πόλεμο: τους Βιετκόνγκ που είχε σκοτώσει στις πυρομαχίες, τους πολίτες που τραυματίστηκαν ως θύματα, τη δυσπιστία που ένιωθε ακόμη και για τους συναδέλφους του στρατιώτες. Μετά από δύο ώρες, ο ιεροκήρυκας γονάτισε δίπλα του και προσευχήθηκε δυνατά, αφηγούμενος κάθε ιστορία που είχε πει ο Κέβιν και ζητώντας από τον Θεό να τον βοηθήσει να βρει συγχώρεση.

Ένα μήνα αργότερα ο Κέβιν ακολούθησε τη γυναίκα του στην εκκλησία, πήγε στο μπροστινό μέρος του βωμού και έκλαψε ανεξέλεγκτα καθώς ο ιεροκήρυκας και άλλοι έβαζαν τα χέρια πάνω του. Καθώς φώναζε, ένιωθε σαν ο πόνος και το μίσος μέσα του να απελευθερώνονταν και με κάθε ανάσα αέρα, ανέπνεε νέα ζωή.

Εκείνο το βράδυ, έκοψε το κάπνισμα και πίνοντας κρύα γαλοπούλα και έγινε ένας βαθιά θρησκευόμενος άνθρωπος.

Ωστόσο, μετά από λίγα χρόνια η δεύτερη σύζυγός του τον άφησε και ο Κέβιν έγινε ανύπαντρος πατέρας. Ένας κτηματομεσίτης ονόματι MaryAnn τον βοήθησε να βρει ένα μέρος για να ζήσει και σύντομα έγινε έμπιστος. Μεγάλωνε τέσσερα παιδιά μόνη της και μπορούσε να σχετίζεται με τους αγώνες του. Με τον καιρό, η σχέση τους έγινε ρομαντική. μέχρι το φθινόπωρο του 1988, παντρεύτηκαν.

Πριν παντρευτούν, ο Κέβιν είπε στη MaryAnn ότι έπρεπε να ομολογήσει κάτι: Ένα μέρος του ήταν ακόμα ερωτευμένος με την Debi και θα ήταν πάντα. Αν αυτό ήταν πρόβλημα, είπε, δεν θα έπρεπε να περάσουν από το γάμο. Του είπε ότι χαιρόταν για την ειλικρίνειά του.

Η κοινή τους ζωή ήταν μια ευτυχισμένη κυψέλη παιδιών, εκκλησίας και οικογένειας. Η σταθερότητα βασίλευε μέχρι το 2003, όταν η MaryAnn βρήκε ένα εξόγκωμα στο στήθος της. Ο Κέβιν τη θήλαζε μέσω χημειοθεραπείας ενώ εργαζόταν για να ανοίξει το δικό του κατάστημα φροντίδας αυτοκινήτων στη Βαλτιμόρη.

Επέζησε. αλλά το 2008, ο γιατρός της τηλεφώνησε για να πει ότι ο καρκίνος επέστρεψε. Για 16 μήνες, ο Κέβιν αγρυπνούσε, παρακολουθώντας το σώμα της να μαραζώνει αργά στον ηλιόλουστο χώρο του σπιτιού τους στο Parkton, Md..

Η MaryAnn ήξερε πόσο πολύ ήταν παρόν στις προσευχές του το παιδί που δεν είχε γνωρίσει ποτέ. Και της είχε πει πόσο δύσκολο ήταν να προσευχηθεί για κάποιον που ήταν και μέρος του και ξένος. Δεν έχετε τρόπο να βάλετε τις σκέψεις σας γύρω από αυτές, είπε. Τα μάτια σου γύρω τους, τα χέρια σου. Να μπορώ να ακούω τη φωνή τους, να τους αγγίζω.

Θέλοντας να βρει ειρήνη, η MaryAnn τον βοήθησε να ψάξει στο Web για άλλη μια φορά για κάποιο αρχείο της Debi και του μωρού. Παρόλα αυτά δεν βρήκαν οδηγούς. Και στις 8 Δεκεμβρίου 2009, η MaryAnn πέθανε.

Αμέσως μετά, οι εφιάλτες του Kevin επέστρεψαν.

***

Όταν η Debi άρχισε να μιλά για την εκ νέου υποθήκη του σπιτιού της για να πληρώσει έναν ιδιωτικό ερευνητή για να βρει το μωρό, η κόρη της Kara Humes ανησυχούσε ότι τα χρήματα θα πήγαιναν σε έναν καλλιτέχνη απάτη. Έτσι, ένα Σάββατο πρωί του Φεβρουαρίου του 2010 κάθισε στον υπολογιστή της.

Η Humes άρχισε να διασταυρώνει όλες τις βάσεις δεδομένων δημοσίων αρχείων που χρησιμοποιούσε στη δουλειά της ως ιατρικός ερευνητής. Κανένας Σλοβάκος στην περιοχή του Μέριλαντ δεν ταίριαζε με το προφίλ που έψαχνε: μια οικογένεια με τέσσερα αγόρια και ένα κορίτσι που θα ήταν τώρα στα 40 και στις αρχές των 50 ετών. Μετά έλεγξε τον Σλόβον. Τέσσερα αδέρφια από το Silver Spring ανέβηκαν. Καμία αδερφή δεν ήταν καταχωρημένη.

Ο σύζυγος της Humes τελικά την τράβηξε μακριά από τον υπολογιστή για δείπνο. Μίλησε για λίγο τηλεφωνικά με την κολεγιακή αδελφή της, Kendall, η οποία ρώτησε αν είχε τσεκάρει το Facebook.

στόχος να μην πουλήσετε κάρτες pokemon

Λοταρία. Υπήρχε ένας Βαλ Μπλατ - το πατρικό όνομα Σλόβον - που ζούσε 50 μίλια μακριά στο Germantown. Τα αδέρφια που αναφέρονται ταίριαξαν με τα τέσσερα Silver Spring Slovons. Την βρήκα, είπε η Κάρα στη μαμά της στο τηλέφωνο.

Η Debi πέρασε την επόμενη μέρα κοιτάζοντας τις φωτογραφίες στο προφίλ του Val στο Facebook. Βρήκε τη διεύθυνση του Βαλ και πέρασε με το αυτοκίνητο από το σπίτι, για να κάνει τα πράγματα αληθινά στο μυαλό της. Μετά γύρισε σπίτι και, αβέβαιη αν η Val ήξερε καν ότι ήταν υιοθετημένη, έφτιαξε ένα e-mail σε έναν από τους αδελφούς.

Πριν από σαράντα ένα χρόνια, ξεκίνησε, όταν ήμουν 15 χρονών απέκτησα ένα κοριτσάκι.

***

Η Βαλ Μπλατ γνώριζε ότι ήταν υιοθετημένη από τότε που θυμόταν. Μεγάλωσε με φακίδες και ευτυχισμένη σε μια αγαπημένη εβραϊκή οικογένεια. Η Val ήταν ιδιαίτερα δεμένη με τη μητέρα της. το βράδυ που πέθανε το 2008, η Val ακολούθησε τις συχνά επαναλαμβανόμενες οδηγίες της και πήγε στο σπίτι της για να μαζέψει τα τιμαλφή. Στο συρτάρι ενός κομοδίνου, η Βαλ βρήκε ένα παλιό έγγραφο σφραγισμένο σε μια πλαστική σακούλα: την ειδοποίηση συναλλαγής της υιοθεσίας της, όπου αναγράφεται η Debi Waeber ως η γενέτειρά της. Η Val και ο σύζυγός της την αναζήτησαν στον Ιστό και βρήκαν μια λίστα για έναν κτηματομεσίτη στο Μέριλαντ.

Πριν από αυτό, η Val δεν είχε ποτέ μεγάλο ενδιαφέρον να βρει τους γονείς της. Τώρα, τυλιγμένη από τη θλίψη για τη μητέρα της, κούμπωσε την απόδειξη.

Δύο χρόνια αργότερα, τον Μάρτιο του 2010, ο αδερφός της προώθησε το e-mail από την Debi.

Η Val κάθισε έκπληκτη στο γραφείο της, περιτριγυρισμένη από τους συναδέλφους της σε μια εταιρεία τεχνικής εκπαίδευσης. Πάντα ένιωθε μια αίσθηση ευγνωμοσύνης για τη γυναίκα που την εγκατέλειψε για την υπόσχεση μιας καλύτερης ζωής. Μπήκε στο γραφείο του αφεντικού της, έκλεισε την πόρτα και κάλεσε τον αριθμό της Debi.

Ήταν πριν από τις 9 το πρωί όταν η Debi το πήρε. Γεια σου, Debi. Με λένε Val Slovon Blatt, ήρθε η φωνή από την άλλη άκρη. Και θέλω απλώς να σας ενημερώσω ότι ξέρω ότι αυτό που κάνατε ήταν πολύ δύσκολο και δεν το είχα ποτέ εναντίον σας. Ξέρω ότι ήταν πολύ δύσκολο πράγμα.

Η Ντέμπι άρχισε να κλαίει. Κάπως έτσι, της προσφέρθηκε απαλλαγή από τις ενοχές που κουβαλούσε επί 42 χρόνια.

Κάθε κύτταρο στο σώμα μου εξερράγη από ευτυχία, είπε αργότερα. Πραγματικά δεν ένιωθα καν ότι περπατούσα στο έδαφος.

Μίλησαν για μια ώρα και κάλεσαν ξανά στο μεσημεριανό γεύμα, μεταδίδοντας απνευστί τις ιστορίες της ζωής τους. Εκείνο το βράδυ, η Debi επισκέφτηκε το σπίτι του Val με ένα μπουκέτο λουλούδια. Γνώρισε τον σύζυγο της Val, Dan, και το μικρό της αγόρι, Zach.

Ο μπαμπάς που γεννήθηκες ήταν ο καλύτερος άντρας, είπε η Ντέμπι στον Val, που είχε το ίδιο στρογγυλό πρόσωπο που είχε όταν ήταν βρέφος. Ενώ οι γυναίκες μιλούσαν, ο Νταν έβγαλε το φορητό υπολογιστή του και έψαξε για τον Κέβιν Κάρολ. Ένα εισιτήριο υπερβολικής ταχύτητας για έναν άνδρα περιλάμβανε ημερομηνία γέννησης που αναγνωρίστηκε από την Debi. Μερικά ακόμη κλικ δημιούργησαν ένα μοιρολόγι για τη σύζυγό του, MaryAnn.

Για εβδομάδες, η Debi και η Val απολάμβαναν τη λάμψη της επανένωσής τους. Παρόλο που η Val είχε ελάχιστη επιθυμία να επικοινωνήσει με τον πατέρα της που γεννήθηκε, η Debi είχε μια έντονη επιθυμία να προσφέρει στον Kevin την ίδια ανακούφιση που ένιωθε όταν γνώριζε ότι η κόρη τους ήταν καλά.

Έγραψε μια κάρτα, εκφράζοντας τα συλλυπητήριά της για τον χαμό της συζύγου του. Ο λόγος που σε έψαχνα, πρόσθεσε, ήταν για να μοιραστώ κάποιες πληροφορίες από τις μέρες του γυμνασίου μας.

Ο Κέβιν είχε βαρεθεί τις κάρτες συμπάθειας, αλλά η καρδιά του σταμάτησε όταν είδε το όνομα σε αυτήν. Πήρε τον αριθμό της Debi.

θα ανέβει η μετοχή της Tesla

Βρήκα την κόρη μας, του είπε. Θέλεις να τη γνωρίσεις;

Ο Κέβιν μεταφέρθηκε αμέσως στον κολπίσκο στο Βιετνάμ, όπου είχε λογομαχήσει με τον Θεό για την αδικία μιας άλυτης ζωής. Τότε άστραψε μπροστά του ένα απόσπασμα από τη Βίβλο: Για τον Κύριο, μια μέρα είναι σαν χίλια χρόνια και τα χίλια χρόνια είναι σαν μια μέρα.

***

Η Val ζήτησε από την Debi να είναι εκεί όταν γνώρισε τον Kevin. Οι δύο γυναίκες ήπιαν νευρικά κρασί περιμένοντας να μπει στο δρόμο του Βαλ.

Όταν βγήκε από το φορτηγό του, η Debi έμεινε πίσω, βλέποντας την πρώτη της αγάπη να αγκαλιάζει τη χαμένη κόρη τους. Καθώς το κεφάλι του σηκώθηκε από την αγκαλιά για να την κοιτάξει πέρα ​​από το γκαζόν, μια ανάσα κόπηκε στο λαιμό της. Ήταν ακόμα ο ίδιος Kevin, είπε η Debi. Τα ίδια μάτια, το χαμόγελο.

Και για τον Kevin, η Debi δεν είχε αλλάξει λίγο. Ήταν υπέροχη, είπε.

Οι τρεις τους συνομιλούσαν ενθουσιασμένοι για ώρες. Ο Kevin, ένας ερασιτέχνης τραγουδιστής και τραγουδοποιός, έπαιξε μια ηχογράφηση ενός τραγουδιού που είχε συνθέσει για την Debi δεκαετίες πριν.

Η ζωή είναι πολύ μικρή και σύντομα θα φύγει.

Και η αγάπη μας, μόλις ξεκίνησε.

Εδώ είμαι λοιπόν αν θέλετε να ανήκετε

Και Debi, αυτό είναι το τραγούδι σου.

Καθώς το ρολόι πλησίαζε τα μεσάνυχτα, μια εξουθενωμένη Βαλ —ευχαριστημένη που μπορούσε επιτέλους να πει ότι έμοιαζα με κάποιον— πήγε για ύπνο. Ο Kevin και η Debi αποσύρθηκαν στο φορτηγό του και μίλησαν μέχρι τις 2 τα ξημερώματα.

Δεν νομίζω ότι καταλαβαίνεις πώς ένιωθα για σένα όλα αυτά τα χρόνια, της είπε. Δεν έπαψα ποτέ να σε αγαπώ.

Η Debi έμεινε έκπληκτη. Είχε περάσει τόσος καιρός. Αλλά όταν ο Κέβιν είπε ότι δεν θα την άφηνε να φύγει χωρίς να συμφωνήσει να βγει μαζί του, εκείνη συμφώνησε.

Πέντε μέρες αργότερα, την πήρε για δείπνο. Στο αυτοκίνητο τραγούδησαν παλιά τραγούδια. Μετά από ένα γεύμα στο Hayfields Country Club στο Hunt Valley, την περπάτησε στους χώρους του γηπέδου του γκολφ.

Θέλω να σε φιλήσω, είπε.

Εντάξει, απάντησε εκείνη.

Και αυτό ακούγεται τρελό, σκέφτηκε η Debi αργότερα. Αλλά ήμουν σπίτι.

Ο Κέβιν έγινε το άτομο με το οποίο μίλησε το πρώτο πράγμα το πρωί και το τελευταίο πράγμα το βράδυ. Ακόμη και όταν πονούσε όλο του το σώμα από αρθρίτιδα, περπάτησε για να της ανοίξει την πόρτα του αυτοκινήτου. Κάθε βράδυ, ξεβίδωσε το καπάκι ενός μπουκαλιού με νερό στο κομοδίνο της για να μην το παλεύει στη μέση της νύχτας.

Είμαι πάντα πολύ προσεκτική, αλλά μπορούσα να τον κοιτάξω στα μάτια και το ήξερα, λέει. Ήταν απλά καλοσύνη. Απλά αγάπα.

Παρόλα αυτά, ο Κέβιν ήταν προσεκτικός, ανησύχησε ότι ήταν στο ριμπάουντ.

Αλλά καθώς περνούσαν μήνες, αισθανόταν όλο και πιο σίγουρος ότι αυτό ήταν σωστό. Όπως και στο γυμνάσιο, αυτός και η Debi δεν τσακώθηκαν ποτέ.

Και τώρα είχαν τον Βαλ, τον οποίο έδιωχναν για μεγάλα Σαββατοκύριακα με κάθε ευκαιρία. Είχε την ηλιόλουστη διάθεση της Debi και το άτακτο πνεύμα του Kevin — και τους αγκάλιασε και τους δύο χωρίς επιφύλαξη.

Καθώς ο Kevin έφευγε από τη Debi ένα βράδυ του Ιουνίου, της τηλεφώνησε από το κινητό του. Δεν το αντέχω άλλο, της είπε. Είναι σημαντικό για σένα να ξέρεις ότι είμαι ερωτευμένος μαζί σου.

Το ξέρω, απάντησε εκείνη. Κι εγώ είμαι ερωτευμένος μαζί σου.

Τον επόμενο μήνα ήρθε στο διαμέρισμά της με ένα διαμαντένιο δαχτυλίδι και ένα γράμμα. Συχνά αναρωτιέμαι για τον χρόνο του Θεού, έγραψε. Αλλά δεν είμαι από αυτούς που αμφισβητούν μια ανώτερη αρχή.

Θέλω να είσαι η γυναίκα μου.

***

Ξέρω ότι έχει περάσει πολύς καιρός, είπε ο υπουργός στον Kevin και την Debi καθώς στέκονταν σε μια ηλιόλουστη μπλόφα με θέα το Hayfields Country Club ένα Σάββατο βράδυ του Ιουλίου.

Με 125 καλεσμένους να κοιτάζουν και πεταλούδες να φτερουγίζουν, το ζευγάρι αντάλλαξε γαμήλιους όρκους — 43 χρόνια αφότου συμφώνησαν για πρώτη φορά να παντρευτούν. Ο γαμπρός ήταν 60. η νύφη, 57. Η 42χρονη κόρη τους —χαμένη από αυτούς για τόσο καιρό— σηκώθηκε κουμπάρα.

Αν είχαν βρει ο ένας τον άλλον τρία χρόνια νωρίτερα, η Val μπορεί να μην είχε καλωσορίσει τη Debi από φόβο μήπως πληγώσει τη θετή μητέρα της. Ακόμη και έξι μήνες νωρίτερα, ο Kevin θα ήταν ακόμα παντρεμένος με τη MaryAnn. Ίσως, οι τρεις τους αρέσει να φαντάζονται, μερικές ιδιαίτερες γυναίκες στον παράδεισο τράβηξαν μερικά νήματα για να φέρουν μαζί τρεις ζωές στη Γη.

Ο Kevin έγραψε ένα νέο τραγούδι μετά την επανένωση τους. Μια ηχογράφηση του παίχτηκε για τον τελευταίο χορό της βραδιάς. Καθώς εκείνος και η Debi κρατιούνταν ο ένας τον άλλον και ο Val κοιτούσε, η φωνή του τραγουδούσε από τα ηχεία: Η αγάπη βρήκε το δρόμο για το σπίτι.